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Desktop vs Servidor: Cual es la diferencia?

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Una pregunta que recibo frecuentemente en lo que infraestructura se refiere es: ¿Cual es la diferencia entre un servidor y una maquina de escritorio?. Es una pregunta recurrente porque usualmente lo que puedes hacer con una maquina de escritorio lo puedes hacer en un servidor y viceversa. En ambos puedes tener un servidor web, una base de datos, etc.. Entonces, cuales son las diferencias entre ambos?

Las diferencias se pueden resumir en dos grandes vertientes: Alto desempeño y sobre todo, Alta disponibilidad.

Alto desempeño

En los sistemas actuales el principal cuello de botella es el I/O, por esto los servidores usualmente vienen con discos duros internos de mayor velocidad (10k/15k rpm) a diferencia de los equipos de escritorio (5k-10k rpm) o bien con conexiones a Storage Área Networks (SAN) que pueden tener varios discos de alta velocidad trabajando de manera simultanea y transmitiendo información a través de fibra óptica, lo que reduce drásticamente los tiempos de respuesta.

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Además en servidores mid-end y high-end, es común encontrar CPUs con características especiales de alto desempeño, como paralelismo explicito que permite ejecutar varias instrucciones simultáneamente, entre otras, capacidades no encontrada en los equipos de escritorio.

Alta disponibilidad

En segundo lugar, y tal vez mas importante, es que los servidores cuentan con capacidades de alta disponibilidad, es decir que son capaces de estar en línea mucho mas tiempo que los equipos normales.

Una de estas características es la redundancia de hardware, es decir, estos equipos suele contar con discos duros redundantes (usualmente ligados a tarjetas RAID), fuentes de poder redundantes, canales de comunicación duales (en tarjetas de red o fibras ópticas) lo cual hace menos probable que se tenga un downtime debido a fallas de hardware. Además el acceso a discos externos vía SAN suele tener redundancia por si mismo, de manera que si algún disco falla, otro disco suele entrar como backup lo que minimiza la posibilidad de perdida de información

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Además suelen venir equipados con memoria ECC (Error Correcting Code) que previene en ciertos casos la corrupción de datos en memoria.

Además, debido a que los servidores suelen estar en centros especializados (data centers) usualmente tienen tarjetas de acceso remoto, que permite acceder a ellos a distancia como si estuviera físicamente frente al equipo, lo que reduciría los tiempos de respuesta en caso de algún problema.

Un punto curioso de los servidores es que usualmente toman un gran tiempo (5 a 10 minutos, en algunos casos aun mas) en encender o reiniciar, ya que suelen hacer muchos chequeos de hardware, software y firmware y así prevenir o detectar futuras fallas. Esto no suele ser un gran inconveniente ya que por sus características, no suelen ser apagados o reiniciados continuamente.

¿Como elegir?

Si tu negocio no requiere estar en línea 7 días a la semana, 24 horas al día en línea, probablemente no requieras de todas estas características de alta disponibilidad o de alto desempeño, sin embargo es importante conocer las características existentes en el mercado, lo cual con una razonable estrategia de respaldo te puede evitar muchos dolores de cabeza.

Desgraciadamente, todas estas características suelen ser bastante caras para un negocio que recién empieza, por lo que debes hacer un análisis entre el riesgo que estas dispuesto a correr y el dinero que estas dispuesto a pagar